Afgelopen dinsdag vloog ik op uitnodiging van adidas naar New York. Want daar vond gisteren de internationale innovatiedag plaats en werd de nieuwste Boost-technologie gepresenteerd. En eerlijk is eerlijk: ik was direct gefascineerd door de nieuwe zooltechnologie die het merk ontwikkeld heeft. De zool bestaat uit een groot aantal samengeperste korrels (energy bullets) met als resultaat een schoen die zowel demping als respons geeft. En dat is uniek, want tot nu toe waren deze twee eigenschappen niet optimaal verenigbaar in een schoen. Mijn aandacht was direct getriggerd. En toen kwam daar totaal onverwacht Haile Gebrselassie op het podium.

Gebrselassie is mijn held. Een paar jaar geleden werd ik (ook door Adidas) uitgenodigd om Gebrselassie te interviewen in Los Angeles en om een paar kilometer met hem te hardlopen langs het strand van Santa Monica. Natuurlijk kun je niet om zijn sportprestaties heen. Ik bedoel, Gebrselassie is van het kaliber atleet waarvan er maar een per generatie opstaat. Maar er is meer. Of zoals een collega dat ooit zo mooi verwoordde “Hij is een groot atleet en nog een groter mens”.

Toen ik in LA in de lobby van het hotel oog in oog stond met Gebrselassie, werd ik overweldigd door zijn charisma, stralende glimlach en een bescheiden zo groot dat het bijna ongepast was. Tweemaal Olympisch kampioen, achtmaal wereldkampioen, de eerste die ooit een marathon liep onder de 2:04, eigenaar van een investeringsmaatschappij met ca. 500 werknemers, actief in projecten op gebied van onderwijs en HIV/Aids en in het bezit van een eredoctoraat van de Nationale Universiteit van Ierland. Je kunt je nauwelijks voorstellen dat zijn vader liever had gezien dat hij geitenhoeder was geworden dan hardloper. Want Gebrselassie werd geboren in traditionele tent in Ethiopië en zijn familie moest drie uur per dag lopen om water te halen. Hij had niet, zoals sommige atleten dat van kinds af aan hebben, de luxe van privé-trainers, state of the art trainingsfaciliteiten en trainingskampen. Gebrselassie rende als kind ieder dag 10km. naar school en weer 10km terug. Dat was zijn hardlooptraining.

Competitiedrang hoort bij topsport en ik vroeg me af of Gebreselassie zich niet verveelde tijdens onze hardloopsessie in een voor hem slakkentempo. Maar zijn glimlach werd alleen maar breder. Geduldig stopte hij als mensen hem aanhielden voor een foto en een handtekening. En ik begreep opeens waarom. Geld, roem en wereldrecords waren nooit zijn doel. De man doet simpelweg waar hij als kind al het meest gelukkig van werd: zijn ene voet voor de andere zetten.

Gisteren mochten de journalisten na de presentatie Gebrselassie interviewen. Een Spaanse collega vroeg hem naar zijn mening over dopinggebruik in de topsport. Ik leunde nog even goed naar voren om te horen wat hij daarop te zeggen had. “You can cheat on thousands of people,”  antwoordde hij, “But you can not cheat on yourself.”  Held.

Angélique